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Une étude du MIT révèle que le COVID-19 pourrait avoir des effets importants à long terme sur les énergies renouvelables et le changement climatique

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Bien que la pandémie de COVID-19 ait réduit la pollution atmosphérique aux États-Unis, l'impact à plus long terme sur l'environnement n'est pas clair. Dans une étude récente, le professeur Christopher Knittel et le professeur Jing Li du MIT Sloan School of Management ont analysé les effets à court et à long terme, constatant que l'impact réel dépendra de la réponse politique à la pandémie. Leur étude suggère que repousser d'un an les investissements dans la production d'électricité renouvelable pourrait l'emporter sur les réductions d'émissions et les décès évités de mars à juin 2020.

«La pandémie soulève deux questions importantes liées à l'environnement. Premièrement, quel est l'impact à court terme sur la consommation de combustibles fossiles et les émissions de gaz à effet de serre? Deuxièmement – et plus important mais plus difficile à répondre – quelles sont les implications à plus long terme de la pandémie sur ces mêmes variables? Les effets sur la santé de la pandémie pourraient s'étendre sur des décennies, voire des siècles, en fonction de la réponse politique », explique Knittel.

Li note: «Le changement climatique est l'un des principaux problèmes de santé de notre temps et il est essentiel de comprendre l'impact du retard des efforts de décarbonisation en raison de la pandémie. Si la pandémie conduit à une récession mondiale persistante, il existe une menace réelle à l’adoption de technologies propres, qui pourraient l'emporter sur toute «doublure d'argent» en termes d'avantages environnementaux. »

Dans leur étude, les chercheurs ont analysé l'impact à court terme de la pandémie sur le CO2 aux États-Unis de fin mars au 7 juin 2020. Ils ont constaté une réduction de 50% de l'utilisation de carburéacteur et une réduction de 30% de l'utilisation d'essence. L'utilisation de gaz naturel dans les bâtiments résidentiels et commerciaux a diminué de près de 20% et la demande globale d'électricité a diminué de moins de 10%.

«Globalement, ces réductions reflètent une réduction totale de 15% des émissions quotidiennes de CO2 , ce qui représente la plus forte baisse annuelle en pourcentage aux États-Unis de l'histoire, »déclare Knittel. «Nous estimons que les fermetures ont sauvé environ 200 vies par mois, principalement en raison de la baisse des émissions des transports.»

Cependant, les professeurs soulignent que l'arrêt a également stoppé la plupart des investissements dans la transition vers une énergie à faible émission de carbone. Leur article note que les ventes mondiales de véhicules électriques devraient diminuer de 43% en 2020 en raison de la baisse globale des ventes d'automobiles et des prix bas de l'essence. De nouvelles installations solaires résidentielles sur le toit et de stockage ont également diminué, parallèlement aux audits d'efficacité énergétique. Et les emplois dans les énergies propres ont diminué de près de 600 000 à la fin du mois d'avril.

"L'impact à court terme de la pandémie est clair, mais l'impact à long terme est très incertain", explique Li. «Cela dépendra du temps qu'il faudra pour maîtriser la pandémie et de la durée de toute récession économique.»

Le meilleur scénario, selon les chercheurs, est une stratégie rapide et peu coûteuse pour contrôler le virus, permettant à l'économie de rouvrir d'ici la fin de 2020. Dans ce scénario, les tendances d'investissement avant la pandémie se poursuivront.

"Malheureusement, nous considérons un deuxième scénario comme plus probable", note Knittel. «Dans ce scénario, les conséquences de la pandémie seront plus importantes, avec beaucoup plus de morts et des perturbations plus profondes des chaînes d'approvisionnement, et une récession mondiale persistante. La nécessité de faire marche arrière sur la réouverture de l'économie en raison de poussées pourrait détruire plutôt que différer la demande de biens et de services. »

Dans ce scénario, l'impact à long terme sur le CO2 et les émissions locales de polluants atmosphériques pourraient l'emporter sur les réductions à court terme. Les retards dans les investissements dans les énergies renouvelables et l'économie de carburant des véhicules pourraient conduire à 2 500 MMT supplémentaires de CO2 de 2020 à 2035, ce qui pourrait provoquer 40 décès par mois en moyenne ou 7 500 décès pendant cette période.

«Nos résultats suggèrent que même le simple fait de repousser d'un an tous les investissements dans la production d'électricité renouvelable dépasserait les réductions d'émissions et éviterait les décès de mars à juin 2020. Cependant, la réponse de la politique énergétique au COVID-19 est le joker qui peut tout changer. », Ont-ils écrit dans un article pour Joule.

Li explique que les budgets seront limités pour payer les coûts du virus, ce qui compliquera l'investissement dans l'énergie propre. Et si une récession persiste, il peut y avoir des pressions pour réduire les objectifs d'atténuation du changement climatique. Cependant, les plans de relance pourraient se concentrer sur l'énergie propre, l'augmentation de l'air pur, des emplois propres et la sécurité nationale.

«La simple stabilisation de l'économie peut grandement contribuer à remettre les tendances de l'énergie propre sur la bonne voie. Nous devons résoudre la pandémie et continuer de lutter contre le changement climatique. Sinon, cela conduira à encore plus de tragédie », ajoute Knittel.

Li et Knittel sont coauteurs de «Les effets à court et à long terme du COVID-19 sur l'énergie et l'environnement» avec Kenneth Gillingham et Marten Ovaere de l'Université de Yale et Mar Reguant de l'Université Northwestern. Leur article a été publié dans un numéro de juin de Joule.

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