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Pourquoi le solaire communautaire gagne, même en pleine pandémie

Par Shaun Laughlin, responsable du développement stratégique aux États-Unis, Standard Solar

Les effets de la pandémie de COVID-19 ont touché à peu près tous les ménages, entreprises et industries du pays. Les énergies renouvelables, et le solaire en particulier, n'ont pas été épargnées par les effets du ralentissement économique et de l'incertitude collective. La volatilité des marchés, les problèmes de liquidité, la hausse du chômage, la baisse des dépenses discrétionnaires des consommateurs, les contraintes d'approvisionnement et les licenciements de travailleurs représentent un défi pour les entreprises tout au long de la chaîne d'approvisionnement.

Une catégorie, cependant, montre des signes indiquant qu'elle est bien placée pour résister aux effets négatifs de la pandémie – l'énergie solaire communautaire.

Avant la crise du COVID-19, le solaire communautaire était le segment de l'industrie solaire qui connaissait la croissance la plus rapide. À la fin de 2019, le pays avait 1,3 GW de panneaux solaires communautaires construits et 1,8 GW en cours de développement, selon NREL. Et bien que toutes les parties de l'industrie connaissent un certain niveau de douleur à court terme, la demande persistante des consommateurs pour le solaire photovoltaïque, la compétitivité des coûts du solaire communautaire et l'expansion du nouveau marché confèrent un degré d'optimisme sain pour 2020 et 2021. Les développeurs solaires communautaires ont indiqué que les abonnements se maintiennent sur les principaux marchés, notamment le Massachusetts, le New Jersey et le Colorado, et certains embauchent même pour soutenir leurs offres actuelles et à venir.

Pourquoi ce modèle relativement nouveau de génération solaire distribuée montre-t-il plus de résistance aux impacts d'une récession? Les propositions fondamentales de Solar abordabilité et accessibilité lui donner un avantage distinct dans un déclin économique. Il augmente l'accès aux avantages de l'énergie propre et offre une option d'investissement à risque relativement faible.

Un marché plus large, un risque moindre

Malgré un appétit croissant pour les énergies propres et renouvelables, l'installation de panneaux solaires photovoltaïques n'est pas une option viable pour plus de la moitié des résidents et des entreprises des États-Unis. Les raisons sont multiples: ils ont un espace de toit insuffisant pour un système solaire, leurs toits sont ombragés ou mal orientés pour la production solaire, ils louent leur propriété et n'ont pas accès au toit, ou ils n'ont pas les ressources financières pour investir dans un système sur site.

Le modèle solaire communautaire supprime ces barrières et ouvre les avantages du solaire à quiconque reçoit une facture d'électricité, y compris les résidents à faible revenu, les entreprises, les municipalités, les écoles et les organismes sans but lucratif.

L’avantage distinctif de Community Solar est qu’un toit prêt pour l’énergie solaire – déterminé par des inspections sur place et des études d’irradiance – n’est pas requis pour participer. L'éducation des prospects et leur conversion en clients solaires communautaires peuvent se faire de manière transparente en ligne à une fraction du coût par rapport à l'énergie solaire sur les toits.

Il y a également des avantages financiers clairs pour les participants. De nombreux programmes solaires communautaires ne nécessitent pas de frais initiaux pour participer et permettent aux clients de compenser tout ou seulement une partie de leur consommation d'électricité. La plupart des programmes offrent des tarifs inférieurs à ce que les participants paient les services publics et accordent des crédits pécuniaires pour la part des participants dans la production solaire d'un réseau directement sur leurs factures de services publics, réduisant ainsi leurs coûts mensuels de services publics dès le départ.

Pour les bailleurs de fonds et les propriétaires d'actifs, les parcs solaires communautaires sont des investissements relativement stables et à faible risque. En conséquence, nous constatons que l'élan des marchés financiers se détourne des intérêts des combustibles fossiles pour se tourner vers les énergies renouvelables, la production distribuée à moyenne échelle jouant un rôle important. La plupart des projets solaires communautaires ont des acheteurs de services publics avec des accords d'achat d'électricité à long terme et sont ancrés par les participants commerciaux avec un crédit de qualité commerciale, ce qui signifie des rendements cohérents et stables. Certains utilisent des agrégateurs qui rassemblent les acheteurs de tous types et tailles dans un même marché, réalisant des économies d'échelle et une gestion des risques mutuellement avantageuses.

Résilience et croissance

Le développement du marché – robuste avant la pandémie avec des programmes solaires communautaires récemment lancés ou étendus dans le New Jersey, l'Illinois, le Rhode Island et la Virginie – s'est poursuivi pendant la crise.

En mars, la Floride a approuvé un programme solaire communautaire de près de 1,5 GW, ce qui a presque doublé la capacité du pipeline de développement. En avril, New York a adopté une législation qui rationalise les permis pour les projets d'énergie renouvelable à grande échelle. Et le mois dernier, le Département des ressources énergétiques du Massachusetts (DOER) a doublé la capacité du programme d’incitation solaire de l’État.

Cette tendance pourrait se poursuivre en 2020 alors que les États envisagent d'investir dans les énergies renouvelables dans le cadre de leurs efforts de relance économique, et que davantage de décideurs, de régulateurs et de défenseurs apprennent et adoptent les meilleures pratiques pour équilibrer les divers intérêts du marché et la viabilité économique de l'énergie solaire communautaire.

Alors que l'ampleur réelle de l'impact reste à voir, en grande partie dépendante de la durée et de la gravité du ralentissement économique, la réalité est que cette crise a amplifié la nécessité d'accélérer notre transition vers des énergies renouvelables largement accessibles et abordables. Alors que de plus en plus d'entreprises, de consommateurs, d'écoles et de municipalités se tournent vers le solaire communautaire pour sa simplicité et sa flexibilité, et que de plus en plus de développeurs et de financiers recherchent des investissements prévisibles et réguliers, sa valeur dans cette mission continuera de croître.

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