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Les panneaux solaires flexibles sont plus que de simples agrafes hors réseau

Les modules solaires flexibles sont un produit de niche. Souvent vus à plus petite échelle attachés aux véhicules récréatifs, sur des sacs à dos et à proximité de tentes, ces panneaux solaires non traditionnels sont vantés pour leur portabilité hors réseau. Après tout, qui transporterait un panneau solaire en verre de 50 lb à un endroit de camping préféré?

Module à couche mince flexible Sunflare

Mais les panneaux flexibles prouvent qu'ils ne sont pas uniquement destinés aux applications mobiles. Des modules flexibles plus puissants trouvent leur place dans des systèmes élégants sur des toits qui ne peuvent pas supporter le poids total des modules vitrés. Ils seront probablement toujours considérés comme un produit hors réseau, mais les modules flexibles deviennent plus flexibles avec leurs applications.

Sunflare fabrique des panneaux flexibles pour les secteurs résidentiel, commercial, récréatif et du transport. La société utilise des couches minces CIGS encapsulées dans des feuilles de polymère pour un panneau solaire 75% plus léger que le silicium vitré. Les panneaux solaires de Sunflare sont installés avec des adhésifs, ce qui permet une plus grande moulabilité et des systèmes de toiture plus légers.

«Pour les toits, cela signifie qu’il n’ya pas de pénétrations et que le matériel de montage est nettement moins lourd», a déclaré Elizabeth Sanderson, directrice du marketing de Sunflare. «Ces caractéristiques sont parfaites pour les toits des grands entrepôts et des centres de distribution qui ont moins de renforcement structurel.»

Le produit phare de Sunflare, Flex60, est de la même taille qu'un module de silicium cristallin traditionnel à 60 cellules, mais n'a pas de cadre, ne pèse que 11 lb et produit jusqu'à 185 W. entre les coutures d'un toit métallique à joint debout. La société fabrique également d'autres tailles de panneaux pour les «aventuriers et surfeurs» à la recherche de designs plus flexibles.

Modules flexibles à couche mince Sunflare utilisés sur un toit

Les modules flexibles ne sont pas illimités dans leur capacité de pliage; leur nom signifie généralement qu’ils ne sont pas gênés par les contraintes rigides du verre. En fait, que le panneau flexible utilise du silicium ou des cellules à couche mince encapsulées dans des polymères, il ne devrait probablement pas être plié complètement en deux, mais il est toujours beaucoup plus malléable qu'un module vitré.

«Avec Sunflare, le rayon de courbure est d'environ 10 pouces (un virage à 30 °), ce qui équivaut à plier le panneau autour d'un ballon de basket sans causer de dommages», a déclaré Sanderson. «Bien qu'il soit possible de plier physiquement le panneau, cela créerait un pli permanent dans le substrat et pourrait endommager les connexions électriques.»

Bien que le silicium soit connu pour ses qualités fragiles, il peut également être utilisé dans des modules flexibles avec des conceptions spéciales. La société américaine Merlin Solar utilise une grille d'interconnexions au lieu des barres omnibus traditionnelles pour fournir plus de stabilité aux cellules solaires, permettant aux panneaux solaires en silicium cristallin d'être flexibles lorsqu'ils sont enveloppés dans des polymères. Parmi les autres fabricants de panneaux de silicium flexibles, citons Lumeta et ses modules Lynx pour les applications résidentielles et commerciales, et le démarrage de mPower avec ses panneaux de silicium en forme de maille DragonSCALES.

Les modules mPower n’ont jusqu’à présent été testés que sur des satellites dans l’espace, et les modules durables de Merlin se sont davantage prêtés aux marchés des transports et de l’armée, mais les modules flexibles en silicium trouvent des foyers sur les toits résidentiels et commerciaux. Lumeta s'occupe de sa production sur les toits et Merlin a réalisé quelques projets commerciaux.

Panneaux solaires flexibles en silicium Merlin Solar. Gracieuseté de Twitter

Le silicium cristallin est plus performant que les couches minces dans presque toutes les situations, en particulier dans les projets à petite échelle. Les cellules solaires en silicium sont plus puissantes et plus efficaces dans des conditions réelles que les couches minces, et la chaîne d'approvisionnement en silicium est beaucoup plus cohérente. Mais les couches minces seront toujours le meilleur choix pour les modules flexibles par souci de flexibilité. Quelle que soit la conception, les cellules en silicium nécessitent toujours plus de support structurel que les couches minces.

Lorsque l'objectif est d'avoir une énergie solaire de toute nature sur des surfaces uniques plutôt que d'atteindre une certaine puissance, les panneaux solaires flexibles peuvent relever le défi.

«Notre mission est de réduire le CO2 pour un avenir plus sain. Cela nécessite une plus grande adoption de l'énergie solaire dans le monde entier », a déclaré Sanderson. «Pour utiliser davantage l'énergie solaire, nous devons avoir différents types d'énergie solaire, comme les CIGS flexibles, qui présentent des avantages différents et peuvent aller dans de nouveaux endroits.»

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